Żółw morski Caretta caretta jest jednym z siedmiu żyjących obecnie gatunków żółwi morskich (karetta, skórzasty, zielony, szylkretowy, zatokowy, natator, oliwkowy) oraz jedynym przedstawicielem rodzaju Caretta. Angielskim odpowiednikiem nazwy gatunkowej jest Loggerhead Sea Turtle. Należy do rodziny Chelonidae, tak jak inne żółwie morskie z wyłączeniem żółwia skórzastego, gdyż jego morfologia  znacznie różni się od budowy pozostałych gatunków (nie posiadają typowej budowy pancerza).


Caretta caretta posiada 5 tarcz rogowych (płytek na pancerzu) znajdujących się na górnej części pancerza ( karapaksie), podczas gdy inne gatunki mają ich 4. Karapaks jest koloru czerwonawego z żółto-pomarańczowymi brzegami, plastron ( część dolna pancerza) jasno – żółtego, a skóra kończyn i głowy żółta,  pokryta brązowo-czerwonymi tarczkami rogowymi. Nosowe tarczki rogowe karetta występują w ilości 4, podczas gdy u innych żółwi morskich są tylko dwie. Wszystkie żółwie morskie utraciły zdolność chowania głowy i kończyn w pancerzu. Wiosła (płetwy) przednie wyposażone w dwa brzeżne pazury (u innych gatunków jest tylko jeden pazur), wykorzystywane są jako napęd, tylne zaś jako ster. Żółwie te osiągają długość ciała od 70 do 120 cm oraz wagę od 70 do 200 kg.


Żółwie Caretta caretta mają najszerszy zasięg występowania. Daje im to duże szanse na przetrwanie. Większość swojego życia przebywają w wodach  Atlantyku, oceanu Indyjskiego i Spokojnego oraz w morzu Śródziemnym. Gniazdują na wybrzeżach południowych Ameryki północnej oraz północno-wschodnim wybrzeżu Ameryki południowej. Ich gniazda spotyka się również na wybrzeżach całej Afryki, oraz zachodnio-południowych wybrzeżach Europy. Do składania jaj wybierają również plaże oceanicznych i morskich wysp wszystkich kontynentów, Australii oraz południowej Azji. Największą na świecie ilość gniazd Caretta caretta odnotowuje się na wybrzeżach Florydy i jest to około 70,000 gniazd rocznie. Kolejnymi popularnymi miejscami są plaże Omanu, zachodniej Australii, Japonii, Kolumbii, Madagaskaru, wyspy Yakushimy a w Europie plaże i wyspy Grecji (najwięcej na Zakynthos) i Turcji oraz plaże Cypru.

Jedna z ulubionych plaż żółwi – Marathonisi

Caretta caretta jest głównie mięsożerny. Zjada ryby, meduzy, ostrygi, kałamarnice, ukwiały, ośmiornice, jeżowce, koralowce, gąbki, kraby, ślimaki, rozgwiazdy, małże, i inne mięczaki, skorupiaki, oraz głowonogi. W trakcie gniazdowania, gdy większość czasu spędza u brzegu piaszczystych plaż, pasie się na łąkach morskich (glony i trawy morskie). Zadziwiające jest wnętrze jego jamy ustnej i przełyku ! Wypełnione kolcami zapobiega cofaniu się połkniętych ryb i owoców morza podczas wypuszczania wody. To specjalistyczny mechanizm, który wykształcił organizm tego wspaniałego zwierzęcia zamiast np. fiszbiny jak u wieloryba.

Żółwie morskie większość swojego życia spędzają samotnie. Gdy osiągną dojrzałość płciową w wieku 17-33 lat ( zależy od strefy klimatycznej), zaczynają spotykać się raz w roku z innymi osobnikami tego samego gatunku płci przeciwnej, na trasach wędrówek do plaż gniazdowania ( są to zazwyczaj te plaże, na których się wylęgły). Podczas podróży kopulują ze sobą. Samice podejmują wędrówki co 2-3 lata. Sam okres kopulacji trwa ponad sześć tygodni. Okres gniazdowania na półkuli północnej ponad 4 miesiące (maj-sierpień/wrzesień) a na południowej ponad pół roku (październik-marzec). Samice w odległości 5 metrów i wyżej od morza zakładają swoje gniazda, które są wygrzebanymi tylnymi kończynami dołkami, do których składają one około 100 jaj (90-120). W ciągu jednego sezonu gniazdowania samica złoży jaja kilkakrotnie w odstępach od 12 do 17 dni. Po pokryciu gniazda piaskiem samica wraca do morza. Od tego czasu młode pozostają zdane same na siebie. Jaja żółwiowe są okrągłe, o miękkiej skorupie. Po 7-10 tygodniach inkubacji wylęgają się 20 gramowe młode. Przez 2-4 dni będą one piąć się w górę gniazda, aby wreszcie wyłonić się na powierzchnię i podjąć wędrówkę w kierunku morza. Wychodzą w nocy bądź rankiem, gdy piasek jest chłodny. Średnio ze 120 złożonych jaj wykluwa się ponad połowa młodych. Jednak wędrówka do morza i życie w morzu przez pierwszych kilka lat, zredukuje ich liczbę o taką samą ilość (ponad połowa nie przeżyje z powodu ataków ptaków, krabów, lisów, pułapek pozostawionych przez człowieka na lądzie, oraz ataków dużych mięsożernych ryb w morzu).

Więcej o tych wspaniałych zwierzętach i ich zwyczajach dowiecie się na naszej wycieczce z przewodnikiem Żółwie plus Banana Beach. Odwiedzicie m.in. ulubione plaże, na których żółwie zakładają gniazda, odwiedzicie szpital dla żołwi oraz zaobserwujecie je w naturalnym środowisku życia podczas rejsu.